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好看的“赤裸裸”_中国信息报
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更新时间:2014年12月05日 09:10:23

好看的“赤裸裸”

■  际平\文     

    文题“赤裸裸”是借用《赤裸裸的统计学》(﹝美﹞查尔斯·惠伦 中信出版社)书名而来。这本书的简介说:作者查尔斯·惠伦“扒光”了统计学“沉闷的外衣”,用生活中有趣的案例、直观的图表、生动诙谐的语言风格,彻底揭开了统计学、大数据和数字的“神秘面纱”。
    的确,这样的统计学书籍煞是好看。比如说到如何判断媒体新闻,作者摘来一则虚构的网上新闻快讯《工作时小憩的人更易死于癌症》:一项基于3.6万名办公室白领的调查显示,那些表示会在工作期间偶尔离开办公室休息10分钟的员工,在未来5年内身患癌症的概率,要比那些从不离开办公室的同事高41%。显然我们需要为此做点什么,比如在全美国范围内掀起一股抵制办公室小憩的热潮。
    如果人们一上网就看到这则新闻弹出,心里会怎么想?作者说:或许人们就会想员工在小憩时干了什么,有的就会根据经验得出这些小憩的员工,都聚在办公楼的入口处吸烟,由此推断是香烟而非小憩引发了癌症。对此作者自解:“这个例子当然十分荒谬,但现实生活中有许多统计学结论在经过解构之后,也产生了类似荒谬的效果。”
    看了这个小例子,真是有点大惊诧。不禁想,假如我看了这条新闻会怎么思考?也许根本就不思考且信以为真。
    你看,“3.6万名办公室白领的调查显示”,这么大的数据调查量,还不令人信服?还不足以证明“数据胜于雄辩”?甚至看了有人的经验推断,也许还会佩服这种推断是多么善于思考!是多么有道理!所以作者据此发出的警醒格外醒目醒心:“统计学就像一种高智商武器:正确使用它能够帮助我们,但错误地使用它也会产生灾难性的后果。本书不会将你变成一个统计学专家,但会让你对这个领域保持谨慎和尊重,不至于酿成大祸。”
    这本书的好看和看点,就在于作者的创作“初衷就是介绍那些于日常生活联系最为紧密的统计学概念……目的在于使重要的统计学概念变得更加直观和便于理解,让任何对数字和数据的惊人力量感兴趣的人都爱上统计学”。这样的初衷、目的和努力,对统计学真是一件幸事。在统计知识的传播和应用上,这是有生命力的传播,是引人入胜的传播,是让更多人走近统计、爱上统计的传播。可惜致力于此的作者,热衷于此的出版,还是太少太少,而那些面目呆板、语言僵硬、例子老旧的统计学书还是太多太多。
    基于这样的目的,作者对统计人看起来耳熟能详,社会上也经常使用的那些统计术语和指标,作了相当生动形象、深入浅出的诠释。比如:计算一代美国人(大约为30年)的人均收入和观察其变化趋势,人均收入是一个简单的平均数,总收入除以总人口,这样得出的结果就是美国的人均年收入,从1980年的7787美元上升到 2010年的26487美元。这样的计算,在方法上没错,但埋没了通货膨胀的因素(1980年的7787美元大约相当于2010年的19600美元),更重要的是,人们想要知道的各个阶层美国人的收入,而非泛泛的人均收入,二者有本质的区别。所以“处于收入排行榜顶端的1%的人,他们收入的爆炸性增长能够显著地拉动人均收入水平的整体提升,但同时不需要往剩下的99%的人的口袋里多放一分钱。也就是说,在普通美国人的生活陷入水深火热的同时,美国的人均收入依然能节节攀升”。作者有力地引用这段“占领华尔街示威者”的话。
    如此明白晓畅地“数说”,在这本书中比比皆是而又字字珠玑,充满睿智和哲理。比如“数据总是想要告诉我们一些信息,但是面对这些信息,聪明又诚实的人经常有不同的看法。但谁告诉过你,只要是使用统计学的人就一定是聪明又诚实的呢”?比如:“现实就是,你既可以用统计数字撒谎,也有可能因为统计数字而不小心犯错。无论是哪种情况,统计分析所包含的数学精度都会被亵渎。”
    对这本书妙趣横生的例子和精彩的论断,限于篇幅只能点到为止;对那些希望好好看看《赤裸裸的统计学》好在哪里、妙在何处的读者,我想还是少些“剧透”,多些悬念好。

 
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